Leopoldo Méndez, 1902-1969

Leopoldo Méndez nació en la Ciudad de México el 30 de junio de 1902, fue un artista plástico considerado uno de los más importantes grabadores del México moderno, formó parte de la generación de artistas mexicanos surgidos en los años 20 que tuvieron un papel importante en la cultura y la política después de la Revolución Mexicana. Su estilo artístico se definió por la excelencia de sus grabados, los cuales casi siempre eran de índole política.

Méndez prácticamente no conoció a sus padres ya que ambos fallecieron antes de que él cumpliera dos años de edad. Fue el menor de ocho hijos, todos criados por una de sus tías, en un hogar con muchas carencias económicas pero una gran conciencia social y política. Este aspecto es de suma importancia ya que dicha crianza en duras condiciones inspiraron su obra, la cual denunció las injusticias sociales del Porfiriato, régimen bajo el cual sufrieron muchos de sus familiares, vecinos y conocidos.

Su interés en el dibujo comenzó en la escuela primaria; a los doce años publicó su primer dibujo, el boceto de un retrato dedicado a Venustiano Carranza. Después de la primaria ingresó a la Academia de San Carlos en la Ciudad de México, donde tuvo como maestros a Saturnino Herrán, Germán Gedovius, Ignacio Rosas, Francisco de la Torre y Leandro Izaguirre. Después de tres años en la academia asistió a la Escuela de Pintura al Aire Libre fundada por Alfredo Ramos Martínez en Chimalistac, al sur de la Ciudad de México.

Habiendo ya desarrollado sus tendencias políticas, estas influenciaron no sólo su arte sino también otros aspectos de su vida. Sus ideales lo llevaron a frecuentar a artistas y escritores como Manuel Maples Arce, Germán Cueto, Arqueles Vela, Fermín Revueltas Sánchez, Ramón Alva del Canal, Germán List Arzubide y otros, de quienes se hizo amigo y con los que conformó el grupo llamado Los Estridentistas.

Mucho de su vida y su trabajo fue dedicado a promocionar los ideales izquierdistas, fiel a las creencias políticas de su juventud en México después de la revolución. En 1930, fundó “Lucha Intelectual Proletaria” y viajó a los Estados Unidos para dar conferencias. En 1933, fundó la Liga de Escritores y Artistas Revolucionarios (LEAR), grupo que produjo obras, exhibiciones y publicó su propia revista llamada Frente a Frente, la cual ilustraron Pablo O'Higgins y otros artistas. Los miembros de LEAR difundieron sus ideas revolucionarias en escritos y obra, y lucharon contra el sistema político de entonces, particularmente contra la censura del gobierno en el arte. También se opusieron a la guerra, a la políticas de Adolf Hitler y Benito Mussolini, y a favor de la República durante la Guerra Civil Española.

Para 1937, Méndez se fue de la LEAR, decepcionado por la falta de actividad en el grupo. Ese mismo año integró la fundación del Taller de Gráfica Popular (TGP), junto a Pablo O'Higgins, Alfredo Zalce, Luis Arenal Bastar, Ignacio Aguirre, Isidoro Ocampo, entre otros. Como LEAR, su función fue fuertemente izquierdista pero anti-Trotsky y aliada con Silvestre Revueltas, David Alfaro Siqueiros, Lombardo Toledano y otros.

En 1939 recibió la Beca Guggenheim y se trasladó a Nueva York donde continuó asociándose con grupos de obreros. Una de sus creencias era que los artistas debían trabajar para el pueblo, lo que provocó que su situación económica fuera siempre modesta. Un año más tarde, cuando David Alfaro Siqueiros y su grupo, integrado también por algunos miembros jóvenes del Taller de Gráfica Popular, tomaron por asalto a León Trotsky en su casa de Coyoacán, otros miembros del taller se vieron incriminados y Méndez fue arrestado, aunque posteriormente se le liberó sin cargos.

La mayoría de la obra de Leopoldo Méndez fue producida en la segunda mitad de los años 40 y expuso en muy pocas ocasiones, la primera gran exhibición que tuvo fue en 1930, cuando viajó a Los Ángeles como colaborador de Carlos Mérida.En 1945, tuvo una exposición individual en el Instituto de Arte de Chicago, seguido por otra en 1946 en el Instituto Nacional de Bellas Artes y Literatura en México (INBAL). Ése mismo año creó un mural con Pablo O'Higgins llamado La maternidad y la asistencia social en la Clínica No. 1 del Instituto Mexicano del Seguro Social (IMSS) y en 1956, realizó su segundo mural en grabado a gran escala dedicado a José Guadalupe Posada (a quien admiraba) en los Talleres Gráficos de la Nación, actualmente destruido.

Después de la Segunda Guerra Mundial, se concentró en problemas relacionados con la paz mundial. Sus esfuerzos políticos se volvieron internacionales y en Viena, el Consejo Mundial de la Paz le otorgó el Premio Internacional de la Paz en 1952. Un año más tarde viajó a la URSS.

Su obra se encuentra en instituciones de Chicago, Nueva York, Praga, Moscú y Varsovia, mayormente en museos de arte gráfico y en México en colecciones privadas como la de  Carlos Monsiváis y Andrés Blaisten, el Instituto de Artes Gráficas de Oaxaca (IAGO), que fuera dirigido por Francisco Toledo, también posee piezas suyas.

Leopoldo Méndez murió en la Ciudad de México el 8 de febrero de 1969, un año más tarde, el Museo del Palacio de Bellas Artes  le organizó una exhibición a manera de homenaje y  como parte de los reconocimientos póstumos, la comunidad de investigadores lo coloca en el mismo grado de importancia que poseen Diego Rivera y José Clemente Orozco. En 1971, David Alfaro Siqueiros incluyó su retrato junto al de Diego Rivera, José Clemente Orozco, José Guadalupe Posada y Gerardo Murillo (Dr. Atl) en el Polyforum Cultural Siqueiros en la Ciudad de México.

En 2002, en el centenario de su natalicio, el escritor Carlos Monsiváis realizó una conferencia sobre el trabajo de Méndez en el Museo Nacional de Arte (MUNAL), el mismo museo hizo una retrospectiva de su trabajo en 2003.El Taller de Gráfica Popular también organizó una exhibición en honor del centésimo aniversario de su nacimiento. En 2012, el Museo de Artes Gráficas de Saltillo exhibió una retrospectiva de su trabajo.

Obras del artista

Fondo Francisco Díaz de León